Les loisirs de plein air ont fortement augmenté en 2020 alors que les gens recherchent une évasion mentale de la pandémie

Cynthia Krom est une adepte du plein air. Ses passe-temps préférés sont la randonnée et le vélo, le kayak et le ski.

C’est la même chose depuis des années, dit Krom, président du Lancaster Hiking Club. Mais elle n’avait pas encore vu une année comme 2020.

«De nombreux sentiers ont été fermés en raison d’une surutilisation», explique Krom, expliquant plus tard que ce n’était pas le seul obstacle. Tout l’été, dit-elle, il a été «presque impossible d’acheter des kayaks, de bons vélos, des supports à vélos, des tentes et d’autres équipements de plein air».

Ces choses étaient vraies alors que les espaces extérieurs sont devenus un dernier répit de l’isolement à domicile dans les jours qui ont suivi la pandémie de COVID-19, forçant les verrouillages, qui interdisaient les rassemblements à l’intérieur dans l’espoir de ralentir la propagation du virus.

«Je ne peux pas imaginer passer par COVID sans mes évasions extérieures», dit Krom. «Je sais que beaucoup de mes amis ressentent la même chose.»

C’est un intérêt croissant qui a envoyé des milliers de novices dans les parcs locaux, les zones sauvages et les voies navigables. Et même si cela va et vient comme une mode pour certains, Krom dit qu’elle soupçonne que beaucoup d’autres sont dehors pour rester. Ce n’est pas grave, dit-elle, tant que l’infrastructure existe pour prendre en charge le plus grand nombre, et cela n’a pas toujours été le cas.

Un exemple est l’aire de stationnement le long du chemin River à la réserve naturelle de Tucquan Glen du Lancaster Conservancy, dans le canton de Martic.

«Des problèmes de stationnement et de circulation illégaux et dangereux sont survenus avec l’augmentation du nombre de visiteurs», a déclaré le président de la conservation, Phil Wenger.

«Selon un compte rendu, plus de 100 voitures sont arrivées en seulement quatre heures dans notre petit parking de 15 places au bas d’une section escarpée et sinueuse de River Road», poursuit-il. «À un autre moment, face à un terrain plein, les voitures stationnaient illégalement dans les voies de circulation actives de la chaussée plutôt que de trouver un autre endroit pour faire de la randonnée. C’est devenu un problème de sécurité pour les visiteurs, notre personnel et les voisins de cette réserve populaire.

Le parking est maintenant fermé et le restera dans un avenir prévisible, a déclaré Wenger.

Wenger suppose que le nombre total de visiteurs dans les propriétés de conservation en 2020 était probablement le double du nombre d’une année moyenne, avril à juin étant la période la plus achalandée. Les visiteurs ne sont pas comptés, il n’a donc pas pu donner de chiffres exacts.



Sentier de la rivière Northwest

Les marcheurs et les cyclistes se sont rendus sur le sentier de la rivière Northwest Lancaster County le mercredi 18 mars 2020.



Impacts négatifs

La conservation a protégé plus de 6 000 acres à travers 47 réserves naturelles dans les comtés de Lancaster et de York, offrant plus de 40 miles de sentiers. Et bien que la plupart des visiteurs de 2020 aient été respectueux, il y avait quelques problèmes au-delà des problèmes de stationnement, dit Brandon Tennis, vice-président principal de la gérance du conservatoire.

«Une utilisation intensive a un impact négatif sur les paysages préservés», a-t-il déclaré dans un e-mail, citant une augmentation notable des déchets, en particulier des articles sanitaires et des déchets pour chiens.

«Quelques-unes des violations les plus flagrantes comprenaient l’intrusion au-delà des limites de la réserve, la perturbation de la végétation, la construction non sollicitée de sentiers, l’utilisation de VTT et la boue, les feux de camp, la construction d’abris et le camping / squat», a-t-il déclaré.

Certains des mêmes comportements ont été signalés dans les 121 parcs d’État de Pennsylvanie, qui ont également enregistré une augmentation de la fréquentation, selon le porte-parole du ministère de la Conservation et des Ressources naturelles, Terry Brady.

«Il y avait des problèmes majeurs de surcapacité dans plusieurs de nos parcs d’État au début de la pandémie», dit-il. «Les foules se sont accompagnées d’une augmentation des déchets et de certains abus de ressources, mais cela s’est quelque peu amélioré à mesure que l’été avançait.»

Brady évoque les chiffres de fréquentation d’octobre, qui ont battu des records avec 3,9 millions de visites, soit une augmentation de 31% par rapport à la même période en 2019.



Poissons à la ligne Octoraro Creek 2

Shawn Coe, 30 ans, qui a récemment déménagé dans le comté de Lancaster depuis l’Alaska, pêche le ruisseau Octoraro vendredi matin près de Kirkwood, dans le sud-est du comté de Lancaster.


Parc d’État de Susquehannock

Dans le seul parc d’État du comté de Lancaster, ce pic d’octobre était encore plus important, selon les données du département. Le parc d’État de Susquehannock a enregistré une augmentation de 293% des visites en octobre, passant de 4228 en 2019 à 16595 en 2020.

Et ce n’est qu’un aperçu d’un mois. Pour toute l’année, les responsables du département ont estimé en décembre que le système à l’échelle de l’État était sur la bonne voie pour enregistrer environ 9 millions de visites de plus en 2020 que lors de l’exercice précédent.

Au cours d’une année moyenne, le système à l’échelle de l’État voit environ 40 millions de visiteurs du parc – résidents et visiteurs de l’extérieur de l’État.

«Nos Bureaus of State Parks and Forestry ont vu, relevé et surmonté des défis jamais vus auparavant par les employés de DCNR», déclare Brady. «Ils connaissaient la valeur des loisirs de plein air pour tous ceux qui avaient si cruellement besoin d’un répit de la pandémie et de ses restrictions.»

Ce besoin est urgent, selon John Mullineaux, qui s’occupe de la sensibilisation communautaire pour Lancaster Bike Club, une organisation qui a vu un grand intérêt croissant depuis le début de la pandémie.

«Je suis engagé dans ce sport depuis longtemps maintenant, et il passe par des cycles réguliers de haut en bas et de haut en bas», dit-il avec intérêt. «Il est actuellement dans une phase ascendante.»


Défis pour le groupe de vélo

Mais lors de la propagation d’un virus mortel et contagieux, cet intérêt accru a présenté des obstacles, obligeant spécifiquement les dirigeants du club à repenser la façon dont ils planifient les courses, dit Mullineaux.

Dans les premiers jours de la pandémie, ils ont été complètement annulés, mais cela a changé au fil des semaines et des mois et que les informations sur le virus sont devenues plus claires, dit-il.

Tout en essayant de suivre toutes les directives COVID-19 émises par les responsables de la santé publique, les dirigeants du club ont choisi de reprendre leurs activités de plein air, dit Mullineaux. Pourtant, ils ont limité la taille des groupes ou décalé les heures de départ.

Surtout, ils ont également choisi d’éviter les sentiers ferroviaires encombrés.

«Tous les sentiers viennent d’être remplis jusqu’aux branchies», dit-il.

Et le plus grand événement annuel du club, une collecte de fonds à grande échelle appelée Covered Bridge Classic, semblait être un risque inutile, dit Mullineaux, notant qu’il attire généralement plus de 1000 cyclistes.

«Nous n’avons pas eu cette course cette année», dit-il.



Sentier de la rivière Northwest

Les gens empruntent le sentier de la rivière Northwest Lancaster County le mercredi 18 mars 2020.



Randonnée, les clubs d’oiseaux s’adaptent

Krom, avec le club de randonnée, dit que son groupe a également dû s’adapter – en suspendant certains événements, en évitant les voyages interétatiques et, parfois, en limitant les voyages uniquement aux membres.

Cette même abondance de prudence a obligé les dirigeants du Lancaster County Bird Club à adopter des restrictions similaires, y compris leur décision d’exclure les nouveaux arrivants – qui étaient traditionnellement les bienvenus – d’un dénombrement annuel des oiseaux de vacances.

Avant ce décompte, le vice-président du club, Ted Nichols II, l’a qualifié de décevant, bien qu’il comprenne que c’était nécessaire.

«Une grande partie du Lancaster County Bird Club organise des événements pour montrer aux gens ce qu’est l’observation des oiseaux», dit-il. «Nous avons dû le mettre en attente.»

Pourtant, comme les autres, il est heureux de voir que son passe-temps favori gagne en popularité.

«J’ai vu beaucoup de gens commencer à regarder autour d’eux ce qu’il y a dans le monde naturel», dit Nichols, impatient de rencontrer de nouveaux arrivants après que le virus ne soit plus une menace.

«Ils vont nous trouver après toutes ces restrictions», dit-il. «Et nous serons là quand cela sera fait et nous serons cette ressource pour la communauté que nous avons toujours été.»


Utilisation intensive pour continuer

Wenger du conservancy dit à peu près la même chose.

«Les loisirs de plein air étaient déjà à la hausse dans tout l’État et le comté avec une fréquentation accrue de petites réserves locales jusque-là inconnues. … Nous prévoyons une augmentation continue de l’utilisation en raison du COVID et du changement climatique. Notre climat change, l’hiver est plus chaud et les réserves sont de plus en plus visitées toute l’année », dit-il.

Pour répondre à cette demande continue, il existe une solution claire, selon Tennis.

«Notre communauté a besoin de plus de terres publiques pour accueillir nos populations croissantes et leur besoin de sortir et d’accéder à la nature», a-t-il déclaré.