AVIS | BOB ROBINSON: Le plus récent Monument Trail de l’Arkansas est un diable du bon temps

Si vous êtes un vététiste ou un randonneur, posez le journal tout de suite et préparez votre équipement. Un de vos passagers peut terminer la lecture de cet article une fois que vous êtes sur l’autoroute. Vous ne voulez pas retarder le départ plus longtemps que nécessaire.

Le parc d’État Devil’s Den a organisé l’inauguration du quatrième Monument Trail de l’Arkansas le 6 mai. Ce réseau de sentiers est destiné à être le sentier le plus visité et le plus discuté de l’Arkansas en 2021. Des rochers difficiles, des descentes ultra-rapides, des paysages pittoresques vues, lignes de falaises escarpées, cascades et forêt naturelle préservée, tout y est.

Le réseau Monument Trail est l’œuvre de l’Arkansas Parks and Recreation Foundation (voir arkansasonline.com/524rec). Conformément à l’objectif de la directrice générale Suzanne Grobmyer de construire des sentiers qui «encourageront les visiteurs non seulement à parcourir le sentier, mais à profiter de tout ce que la région offre», ce sentier est sur la bonne voie.

En octobre, avant de tourner la première bêche de terre, l’équipe de Rock Solid Trail Contracting a parcouru les coteaux du parc de 2 200 acres à la recherche de falaises pittoresques, de formations rocheuses intéressantes et d’autres aspects du terrain. Une fois ces zones spéciales identifiées, l’objectif était de créer un réseau de sentiers ludiques pour y accéder.

L’entrepreneur Aaron Rogers s’est dit impressionné par la topographie incroyablement dynamique des montagnes du parc. Les sols et les formations rocheuses escarpées sont uniques à la région et fournissent les cubes de construction idéaux nécessaires pour des sentiers durables sur le terrain escarpé du parc.

Rogers a mis son équipe au défi de créer des sentiers qui mettraient en valeur les qualités naturelles spéciales de la région. Ils l’ont fait sortir du stade de baseball.

GRANDE OUVERTURE

Des représentants de la fondation, de l’Arkansas State Parks et de la Walton Family Foundation étaient présents pour l’inauguration du Devil’s Den State Park. Le parc étant reconnu comme le «berceau du VTT en Arkansas», tout le monde a voulu lui rendre hommage.

Galerie: Sentiers du monument Devil’s Den

Tim Scott, le surintendant adjoint du parc, a raconté l’histoire légendaire de la façon dont lui et Wally Scherry, le superviseur de Scott à l’époque, ont commencé à remarquer des vélos sur les sentiers de randonnée du parc au milieu des années 80. De nombreux sentiers de l’État interdisaient les vélos, mais ils y voyaient une opportunité d’élargir l’attrait de leur parc.

Ensemble, en 1988, ils ont assisté au Fat Tire Mountain Bike Festival à Crested Butte, Colorado. Ils sont rentrés chez eux convaincus que l’environnement vallonné et rocheux de Devil’s Den était parfait pour le vélo de montagne. L’année suivante, le parc a accueilli le premier festival de vélo de montagne de l’Arkansas et, le lendemain du festival, la première course de vélo de montagne de l’État. Le festival et la course ont évolué en événements annuels distincts qui restent populaires à ce jour.

Ils ont donné l’exemple à d’autres sentiers de l’État à suivre.

Faisons le tour

Surfer sur le nouveau Monument Trail à Devil’s Den, c’est plus que simplement pédaler à bicyclette dans les bois; c’est une exploration.

Le sentier est un conduit vers des falaises, des cascades et d’autres caractéristiques naturelles que vous rechercheriez si vous exploriez la région avec une carte topographique et une boussole. Grâce au savoir-faire de Rock Solid, nous pouvons trouver ces endroits spéciaux depuis le siège de nos vélos de montagne et profiter d’une grande excitation d’adrénaline dans le processus.

Les cyclistes peuvent commencer leur aventure à partir du début du sentier à Campground Loop A. Cependant, je préfère commencer à l’extrémité ouest du Devil’s Racetrack Trail sur Arkansas 220, juste après le Horse Campground. Le parc prévoit d’y construire un parking plus tard dans l’année.

Le sentier Devil’s Racetrack prend son origine sur les rives d’Ellis Branch. Le pré plat et ouvert qui suit est un cadre parfait pour réchauffer vos jambes. De plus, les jardins rocheux permettent aux coureurs de perfectionner leurs compétences de maniement avant de rencontrer les zones de falaises les plus exposées.

Ensuite, le sentier passe devant les terrains de camping D et E avant de traverser l’Arkansas 220 pour commencer l’ascension à flanc de montagne. Les cyclistes traversent un pont abandonné puis montent juste en dessous du belvédère de l’Arkansas 170. Les deux structures classiques en pierre ont été construites pendant la Grande Dépression par le Civilian Conservation Corps.

À ce stade, les cyclistes commenceront une expérience emblématique de Devil’s Den qui le distingue des autres sentiers de l’État.

Le trail conduit les coureurs si près des falaises déchiquetées que, après une pluie comme celle de la première journée, des gouttelettes tombant de la falaise éclabousseront les casques des coureurs. Plus loin, l’Hippodrome serpente à travers ce canyon d’égouttement, entre la falaise et les chutes d’eau.

Le sentier continue de suivre la falaise, en utilisant des corniches et des crevasses rocheuses naturelles ou, lorsque la nature n’a pas fourni de telles structures, en utilisant des sentiers rocheux habilement construits.

Ce n’est pas un monde que les vélos visitent normalement, mais l’ingénierie créative et le savoir-faire en font une promenade amusante et aventureuse.

Le sentier passe un virage pour Gold Brick Trail, qui mène au début du sentier au terrain de camping A. En contournant cette sortie, Racetrack continue de suivre la ligne de bluff, conduisant les cyclistes dans une alcôve en fer à cheval et derrière une cascade de 30 pieds. Des photos de cyclistes longeant les falaises derrière la cascade apparaîtront certainement dans les photos de profil sur les plateformes de médias sociaux.

Le système Monument Trail continue en parallèle avec le réseau de sentiers d’origine, seulement beaucoup plus haut sur le flanc de la montagne, sur des sentiers comme Dollar-a-Day, All You Can Eat et We Can Take It. Scott a expliqué que ces noms étaient inspirés d’expressions courantes utilisées par les travailleurs de la CCC dans les années 30.

Alors que les cyclistes traversent Lee Creek et parcourent la longue et raide montée vers l’est du parc, ils se rapprochent avec des falaises et des crevasses encore plus pittoresques. Le sentier se faufile à travers plusieurs passages étroits et naturels où les coureurs esquivent et esquivent pour protéger les coudes et les genoux des rebords déchiquetés à quelques centimètres.

Lorsqu’il est temps de commencer la longue descente, les coureurs ont la possibilité d’emprunter un chemin singletrack classé intermédiaire nommé Sparky (d’après le travailleur CCC Herman “Sparky” Edgin) ou un sentier de descente plus technique conçu pour répondre à une demande des responsables du parc.

Rogers a expliqué que le parc voulait qu’il crée une descente plus longue que celles trouvées sur les sentiers du nord-ouest de l’Arkansas – au minimum, une descente de 90 secondes, chargée de chutes, de roches noueuses et d’autres structures difficiles, pour tester la suspension et la maniabilité d’un vélo. Leur objectif était d’inciter les fabricants à emmener leurs vélos à Devil’s Den pour y être testés.

Scott a nommé ce sentier en l’honneur d’un autre travailleur de la CCC, Orville Taylor. D’après les histoires qu’il avait sur Taylor et ses activités espiègles, il semblait approprié de nommer le seul sentier des diamants noirs du parc, Orville. (Par exemple, Taylor a convaincu chacun de ses camarades de caserne de lui payer 10 cents pour qu’il se lève suffisamment tôt le matin pour allumer la cheminée afin que la pièce soit chaude quand ils sont sortis du lit.)

Avec l’ajout des 12 nouveaux miles Monument Trail, le parc comprend désormais 19 miles de sentiers de vélo de montagne de premier ordre – plus que suffisant pour en faire une destination de vélo de montagne.

Bien que ces sentiers puissent être quelque peu intimidants lors de votre randonnée initiale, c’est le style de sentier qui, plus vous le parcourez, plus il deviendra confortable et amusant. Vous apprendrez également à reconnaître les lignes «secrètes», plus difficiles avant de les passer, pour une petite montée d’adrénaline supplémentaire.

PAS SEULEMENT POUR LES MOTARDS

Le samedi après la grande ouverture, je suis retourné à Devil’s Den pour diriger les membres du groupe de randonnée NWA en randonnée.

Bien que les descentes n’aient pas été aussi chargées d’adrénaline qu’elles l’avaient été sur mon vélo, cela s’est avéré être une excellente randonnée. Tout le monde a apprécié les caractéristiques naturelles des sentiers exposés. Tout en progressant au rythme plus lent de la randonnée, j’ai eu encore plus d’occasions de profiter de la vue sur le drainage de Lee Creek.

Steven Parker, président de l’Ozark Highlands Trail Association, a déclaré que ce sentier était le premier sentier dit «multi-usage» qu’il ait connu et qui soit réellement adapté aux randonneurs. Les chutes et autres caractéristiques cyclistes difficiles trouvées sur d’autres sentiers de ce type deviennent généralement des obstacles pour les randonneurs, mais pas ici.

Alors que nous naviguions dans les passages étroits et autour d’énormes rochers, plusieurs membres du groupe ont exprimé leur incrédulité que n’importe qui puisse faire du vélo sur le sentier.

Nous nous sommes arrêtés pour déjeuner au sommet d’une crête dans une clairière de falaise ouverte. La vue de plusieurs centaines de pieds plus bas dans le bassin de Lee Creek m’a rappelé une vue populaire sur le sentier de la rivière Buffalo qui regarde vers le bas dans la zone de loisirs de Steel Creek.

Une fois de plus, je me suis dit à quel point c’était un bon moment pour être un randonneur et un vététiste vivant à l’état naturel.

Bob Robinson est l’auteur du «Guide cycliste sur le sentier du fleuve Mississippi», http://www.bing.com/news/ «Guide cycliste de la route 66» et «Guide cycliste du sentier du lac Michigan».

Traversant des passages de pierre par endroits, les Monument Trails du Devil's Den State Park présentent une variété de défis.  (Spécial à la Democrat-Gazette / Bob Robinson)

Traversant des passages de pierre par endroits, les Monument Trails du Devil’s Den State Park présentent une variété de défis. (Spécial à la Democrat-Gazette / Bob Robinson)